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¿Que es el petroleo? Definicion y consumo

La Producción de petróleo se inicia en Pennsylvania en 1.895. La producción, distribución y uso de las ingentes cantidades de petróleo que en la actualidad se consumen, son causa de importante contaminación ambiental, parte de esta contaminación es accidental pero otra no lo es.

Parece que, por su espectacularidad y fuerte difusión en los medios de comunicación, son los accidentes de los grandes petroleros los que más contribuyen a la contaminación por petróleo del mar. Pero estos sucesos, a pesar de su seriedad e importancia, sobre todo local, no representan más del 10 % del petróleo total vertido. La mayor parte del vertido al mar procede de las operaciones “normales” de lastrado de buques cisterna con agua de mar y de la limpieza de tanques y sentinas, aunque prohibido en la mayor parte de los países, sigue siendo práctica habitual por la dificulta de hacer cumplir  estas leyes. El conjunto de estas operaciones “normales” de los barcos constituye el 50% del petróleo vertido a los océanos. Las operaciones rutinarias de las plataformas marinas contribuyen a esta contaminación con un 4 %. También contribuye de manera significativa los residuos de petróleo procedentes de la industria y la automoción, que pueden llegar al mar a través de las alcantarillas o infiltrándose los que han sido enterrados.

Aunque como ya se comento los vertidos accidentales representan menos del 10% de los totales no se pude minimizar el problema, pues esto vertidos no tiene lugar de manera aleatoria sino que ocurren en rutas marítimas definidas o en zonas costeras relativamente poco profundas. Sus efectos se concentran por ello en zonas reducidas.

El petróleo vertido al mar sufre una serie de procesos fisicoquímicos  que determinan su destino final, como la evaporación, la formación de emulsiones, baldeo (esparcido superficial), formación de disoluciones, oxidación, captación por microorganismos vivos y la absorción de los residuos al fondo, como puede verse en la siguiente figura.

Interacción de factores que influyen en el destino de los vertidos de petróleo.

Los petróleos tienen componentes volátiles, por lo que aproximadamente un 25% del vertido se evapora al cabo de pocos días. También se producen emulsiones de petróleo en agua y de agua en petróleo. Después en parte se degrada por fotooxidación espontánea y por oxidación de microorganismos. Al cabo de tres meses solo queda en el mar un 15 % del petróleo vertido en forma de pelotas negras y emulsiones que se depositan en las costas o en los fondos marinos. Cuando el vertido ocurre cerca de la costa no hay tiempo par que se desarrollen estos procesos, entonces una gruesa y pegajosa capa de petróleo se deposita sobre cualquier sustancia sólida.

La contaminación marina por petróleo produce efectos a corto plazo, los debidos a su toxicidad y a largo plazo. Los hidrocarburos permanecen estables una vez dentro de un organismo y sufren procesos de amplificación a lo largo de la cadena trófica, lo que pueden hacer que se acumulen en las partes altas de la cadena cantidades suficientes para destruir al organismo. También afecta al hombre cuando son cosechadas para el consumo produciendo sabores desagradables o lo que es peor puede tener efectos tóxicos.